Tout ce que vous avez toujours voulu savoir sur le Natufia Kitchen Garden (sans jamais oser le demander)

August 31, 2017

Entretien avec Gregory Lu, PDG, Natufia Labs, juillet 2017

 

Quelle est l’idée derrière Natufia et comment tout cela a-t-il démarré?

 

Natufia est né d'une série d'événements intéressants qui se sont tous rejoins au même moment. J'ai une ferme bio en Sicile et j'ai essayé d'importer d'autres produits biologiques de la Sicile vers l'Estonie, en Europe du Nord. Mais à partir du moment où vous envoyez un produit sicilien en Estonie, il a déjà perdu une partie de sa valeur nutritive et arrive dans un état qui peut laisser à désirer - sans mentionner l’impact environnemental des empreintes de carbone générées par cet envoi. La vraie valeur de la nutrition organique est là si vous consommez rapidement après la cueillette, comme le faisaient nos grands-mères. Mais l'Estonie est un pays avec un climat assez frais et y cultiver des plantes et des légumes méditerranéens dans un jardin en Estonie relève véritablement du défi agronomique.

 

En discutant simplement avec certains Chefs, j'ai compris que je n'étais pas seul à réfléchir sur la façon de s'approvisionner en herbes et en légumes organiques frais quel que soit le climat, toute l'année et sans une goutte de composants chimiques. C'est alors que j'ai étudié le sujet de façon plus poussée et rencontré un certain nombre de personnes intéressantes (l'Estonie a une scène Greentech très intéressante et très productive), parmi lesquelles Lauri Kapp qui avait déjà une forte expérience dans le domaine de montages des systèmes hydroponiques.

 

 

Qu'en est-il du nom "Natufia"? Cela ressemble à un secret bien gardé ...?

 

Pas de secret, les Natufiens sont connus pour avoir été les premiers agriculteurs sédentaires. Ça se passait autour de 12000 av. J.-C. dans une région couverte aujourd'hui par Israël, le Liban et la Syrie. On leur attribut les premières plantations sédentaires de céréales sauvages comme l'orge et les haricots ou les lentilles pour leur propre consommation et pour nourrir leur bétail. Une chose qui est particulièrement intéressante dans cette histoire c'est que les Natufiens ont commencé à planter leur propre approvisionnement alimentaire près de leurs maisons, non seulement pour se nourrir, mais aussi pour réduire les risques associés a un approvisionnement de sources multiples et douteuses. Cette sécurité alimentaire leur a permis de voir leur communaute grandir et de construire Jéricho, le premier centre urbain connu dans l'histoire. Pour nous, il était important d'honorer une telle percée technologique qui a changé le sort de l'humanité et qui donne un sens à ce que nous essayons d'atteindre. Il était tout aussi important de donner à nos machines et à notre entreprise un nom qui peut également rappeler à tous que la qualité de l'alimentation que nous ne cultivons pas nous-même ne peut pas être totalement garantie. La valeur de la nourriture achetée ne peut égaler celle de la nourriture que vous plantez vous-même et que vous regarder croître chaque jour. La valeur ‘santé’ et ‘psychologique’ d’une laitue de votre Natufia Kitchen Garden est tout simplement très différente d'une laitue choisie rapidement au supermarché. On ne mettra pas à la poubelle aussi facilement une laitue qu’on a vu croître qu’une laitue de supermarché. Bien sur, tout le monde n'a pas la possibilité d'avoir un jardin à la maison et de comprendre ce point de vue. C’est aussi ce qu’on essaye de changer avec le Natufia Kitchen Garden.

 

 

Comment résumer votre vision derrière Natufia, celle qui l'anime aujourd'hui et celle qui la conduira demain?

 

Je pense que, au-delà de la préoccupation purement de la traçabilité du lieu de culture, de l'empreinte carbone et de la fraîcheur de l'approvisionnement alimentaire , nous sommes tous concernés par la croissance globale trop souvent mal contrôlée de l'industrie alimentaire et par cette frontière de plus en plus opaque qui existe entre l'industrie alimentaire et l’industrie chimique. En même temps, nous devons tenir compte de l'urbanisation rapide de l'humanité. Avec précaution et sans vouloir apparaître trop radical, il fallait faire partie de ces gens qui innovent pour adapter notre mode de vie aux nouvelles règles du jeu de l’industrie alimentaire. Cela veut dire trouver une solution technologique pour préserver la fiabilité de notre nourriture tout en arrivant a préserver son véritable goût original et tout ça de façon accessible toute l’année.  Le Natufia Kitchen Garden n’est juste qu’une première étape. Il y a tant à faire dans ce domaine. Mais après avoir réalisé un véritable tour de force technologique et après avoir mis notre machine entre les mains des meilleurs chefs pour un test ultime, nous sommes confiants que notre petite Natufia Kitchen Garden peut généralement contribuer a ce que nous nous nourrissions mieux et plus en confiance. Bien sûr, nous avons des plans qui vont au-delà du Kitchen Garden. Mais nous préférons avancer d'une étape à la fois.

 

 

Pourriez-vous nous préciser un peu mieux ce que vous entendez par «véritable tour-de-force technologique»?

 

Oui bien sûr. Je vois cinq avancées technologiques clés que nous avons réussi avec le Natufia Kitchen Garden, chacune ayant trait à l'optimisation.

Tout d'abord, le Natufia Kitchen Garden, comme vous le savez, est conçu à partir d’une technologie hydroponique automatisée. Hydroponique signifie qu'il n'y a pas de terreau dans la culture et que les plantes puissent croître en milieu clos intérieur avec un éclairage naturel ou artificiel. Avant nous, ce type d’automatisation ne pouvait être réalisée qu'avec de grandes cultures hydroponiques: Le type de cultures qui prennent tout un étage ou toute une serre. Vous trouverez aussi partout de petites cultures hydroponiques bon marché, mais celles-ci prennent beaucoup de temps et d'attention, plus encore qu’un potager extérieur traditionnel. À l'instar d'un animal de compagnie, si vous avez une culture hydroponique à la maison, cela nécessite une maintenance quotidienne ou la culture ne se développe pas très bien. Ce que je pense que nous avons réalisé principalement et véritablement chez Natufia Labs, c'est la minimisation de l'automatisation des grandes cultures hydroponiques. Cela signifie que maintenant une culture hydroponique dans le même temps s'intègre dans n'importe quelle cuisine de maison ou toute cuisine professionnelle à Paris, Londres ou New York et qu'il ne nécessite aucune sorte de travail de jardinage. En fait, le Natufia Kitchen Garden permet aussi de cultiver à New York pendant que vous voyagez à Shanghai pendant un, deux ou trois mois. Le règlement périodique de la machine se fait à distance via l’app de votre téléphone. Tout le monde aimerait certainement avoir des herbes et des légumes frais du jardin à servir a table tous les jours, mais tout le monde n’a pas une serre ou un étage entier a dédier a ce type de souhait et n’a pas non plus le temps chaque jours de se consacrer au jardinage. C'est là, je crois, deux aspects de la machine qui ont été très bien perçus par les clients et les journalistes lorsque nous avons présenté le Natufia Kitchen Garden au London Restaurant Show en 2016 et au Las Vegas Consumer Electronics Show de janvier 2017.

 

Ce que je considère comme le second tour-de-force que nous avons réussi, c’est la variété: La plupart des systèmes hydroponiques automatisés que nous connaissons sont basés sur la monoculture. Certains systèmes peuvent offrir deux ou trois couches de plantes différentes, mais celles-ci fonctionnent en fait grâce à deux ou trois systèmes posés en parallèle. La différence avec les autres, c’est que la technologie du Natufia Kitchen Garden repose sur la confiance que nous avons en la nature et sa propre capacité d'autorégulation. Notre système est essentiellement basé sur le constat que «les plantes prennent seulement ce dont elles ont besoin». Notre système de fontaine d'irrigation permet donc de faire grandir plusieurs variétés dans un même espace et fait que Natufia Kitchen Garden est en fait le seul monosystème automatise qui permet la pluriculture d’espèces. Nous pouvons avoir entre 32 et 64 plantes différentes uniquement dans une seule machine. Pour un chef qui veut composer tous les matins son menu à partir d'une inspiration spontanée, nous sommes la “dream machine”.

 

Le troisième c’est le goût: le Natufia Kitchen Garden n'est pas une machine à la mode “Frankenstein”. Il permet simplement à la nature de faire son travail et la récompense que l’on en tire est immense: Le véritable goût original et la saveur des choses sont enfin retrouvés. Le basilic, les herbes rares et les tomates ont le même gout que s’ils étaient cueillis dans le petit jardin de la grand-mère. Cela fait du Natufia Kitchen Garden un outil professionnel de pointe pour les chefs et les grands cuisiniers amateurs.

 

Le quatrième défi pour nous était de combiner tout ce passe-passe en optimisations (miniaturisation de la croissance automatisée, variété, gout retrouve) avec un design optimal qui permette au Natufia Kitchen Garden de trouver sa place non seulement dans les cuisines professionnelles mais aussi dans une élégante cuisine à la maison ou dans les salons ou au bar d'un hôtel haut de gamme. Le Kitchen Garden est déjà très impressionnant en soi. Nous avons pensé qu’il pourrait aussi être un bel objet dont les futurs propriétaires soient fiers. Certaines des fonctionnalités telles que la musique jouée aux plantes à l'intérieur de la machine ou le flux périodique de l'eau et des nutriments qui s'écoulent d'un pot à l'autre en font un véritable objet d'harmonie et de curiosité pour tous.

 

Le dernier de ces défis et celui dont je suis le plus fier est le prix. Nous avons réussi à relever un par un les défis combinés de l'optimisation entre la croissance hydroponique, l'automatisation complète, l'espace minimal disponible dans une cuisine, une plus grande variété d'herbes et de plantes qui peuvent se développer (plus de 100 testés jusqu'à aujourd'hui) et un design attrayant. Mais voila chacun de ces défis ont eu un prix et en fin de course nous arrivions a un prix exorbitant (ce qui explique aussi peut-être l’absence de compétiteurs directs). Il a peut-être fallu beaucoup de temps et beaucoup de recherches et de tests, mais à la fin, je suis vraiment fier d'avoir réussi à concevoir une machine aussi optimale à un prix aussi accessible. Ce travail acharné d'optimisations multiples et de réductions des coûts dont nous seuls avons le secret nous permettra, je l’espère, d'avoir une avance durable sur nos concurrents potentiels sur ce marché émergeant.

 

 

Où peut-on se procurer le Natufia Kitchen Garden?

 

Mis à part ces grands Chefs qui ont accueilli cette nouvelle technologie dans leurs cuisines prestigieuses, nous avons un certain nombre de «précurseurs» privés qui l'ont acheté directement. La machine est disponible pour l'achat directement sur notre site Web ou en nous contactant. À l'automne 2017, nous mettons en place des réseaux de vente au Royaume-Uni et en France pour des cuisines professionnelles par l'intermédiaire de cuisinistes et pour des cuisines privées par l'intermédiaire de maisons de designs et de distributeurs partenaires.

 

 

Et après? Comment voyez-vous l'avenir de Natufia Labs?

 

Nous tablons en toute honnêteté sur l'objectif d’être reconnu comme le leader-référence de cette l'industrie. Nous avons non seulement la technologie et le produit, mais aussi l'équipe qui nous permet d'atteindre cet objectif. Natufia Labs place en ce moment ses Kitchen Garden dans les mains de certains des meilleurs chefs. Nous devons toujours compter sur l'approbation des utilisateurs aux exigences les plus fortes. C'est comme une voiture de sport. Si la technologie, la robustesse, la satisfaction de l'utilisateur et la fiabilité ne sont pas là, ces produits ne durent pas. Nous nous efforcerons ensuite simplement de garder la position dominante du marché et de rester une valeur sûre pour ceux qui sont prêts à franchir le pas et de cultiver chez eux en toute confiance. Le manque de fiabilité que l'industrie alimentaire offre aujourd'hui doit être compensé par la fiabilité de la technologie qui soutient l'expérience de jardinage individuelle. Nous avons aujourd'hui un modèle, mais nos ingénieurs travaillent déjà à dupliquer cette optimisation dans d'autres formats possibles grâce à une innovation constante de nos laboratoires.

 



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